Home

Neerja Bhanot was een jonge, Indische stewardess bij het prestigieuze Pan Am in de jaren ’80. Op 5 september 1986 kwam ze heroïsch om het leven tijdens een vliegtuigkaping. Neerja verborg de paspoorten van de passagiers en stierf nadat ze haar eigen lichaam gebruikte om drie kinderen af te schermen van de kogelregen.

“HET IS EEN MEISJE”

Neerja was de dochter waar Rama Bhanot en journalist Harish Bhanot al lang op wachtte. Het koppel had al twee zonen en verlangde naar een meisje. Harish’ vreugde kon dus niet op toen op 7 september 1963 de verpleegster hem kwam melden dat zijn derde kind een dochtertje was. Hij bedankte de verpleegster hartelijk, die dacht dat er een vergissing in het spel was. “Het is een meisje” herhaalde ze.

 

Het Indische middenklassemeisje was geliefd in haar gezin, maar in het huwelijk had ze minder geluk. In 1985 had ze een gearrangeerd huwelijk dat bijna meteen op de klippen liep. Ze was bij haar kersverse echtgenoot in de Perzische Golf ingetrokken, maar werd dan geconfronteerd met verwensingen omdat ze geen bruidsschat had. Neerja leed zodanig onder de relatie dat ze vijf kilo verloor in amper twee maanden. Ze vluchtte terug naar haar ouders in Bombai (het toenmalige Mumbai) en ging als model werken in reclamespotjes.

Vervolgens ontving haar gezin een brief waarin haar echtgenoot eiste dat ze terugkwam. Er stond ook een lijst voorwaarden die, volgens haar vader, “niemand met zelfrespect” zou aanvaarden. Neerja en haar familie weigerden dan ook om op de eisen in te gaan. In de brief herinnerde de man haar er ook aan “wat ze was”: iemand met enkel een middelbaar diploma.

Om te tonen “wat ze was” solliciteerde Neerja bij Pan Am. Van de 10 000 sollicitanten werden slechts 80 vrouwen aangenomen, met Neerja aan de top. Ze trok naar Miami om haar training te ondergaan en keerde terug als een purser (de hoogste ‘rang’ onder stewardessen).

Neerja bij Pan Am

Neerja bij Pan Am

Hijack code

Op 5 september 1986, twee dagen voor haar verjaardag, was ze aanwezig in de vlucht van India naar New York, met een tussenstop in Pakistan en Frankfurt. In Pakistan liep het mis: 4 bewapende mannen gekleed als security bestormden het vliegtuig toen het in Pakistan stopte. Ze waren leden van de Aboe Nidal organisatie. Terwijl ze het vliegtuig in renden, schoten ze met automatische geweren. Neerja rende naar de cockpit, maar één van de kapers hield haar tegen door aan haar paardenstaart te trekken. Ze kon wel nog de “hijack code” roepen naar een andere stewardess, die de cockpit kon waarschuwen. Zowel de piloot als co-piloot konden ontsnappen.

 

De terroristen hielden de 361 passagiers, waaronder twee Belgen, gegijzeld en eisten dat de piloot terug aan boord zou komen. Twee keer moest een man in de deuropening op zijn knieën zitten met de handen in de nek terwijl de kapers onderhandelden. Eén man, de Indisch-Amerikaanse Kumar, liet daarbij het leven. Zonder de piloot was Neerja de hoogste in rang en nam het ‘bevel’ van het vliegtuig over. Ze wist de passagiers kalm te houden en communiceerde met hun gijzelnemers.

Neerja deed haar best om met de kapers te communiceren, maar dat betekende niet dat ze alles deed wat haar gevraagd werd. Toen de kapers aan Neerja vroegen alle paspoorten te verzamelen, vreesde ze dat ze het op de Amerikanen gemunt hadden. Ze verstopte de paspoorten onder een stoel en in de afvalbuis, met gevaar voor eigen leven.

“Get out! Run!”

De gijzeling duurde 17 uur. Uiteindelijk raakte het vliegtuig zonder stroom en vielen de lichten uit. Eén van de terroristen wierp een granaat, de rest begon in het wilde weg op de passagiers te schieten. Neerja sprong meteen in actie en opende de nooddeur. Passagiers werden naar buiten gestuurd met de woorden “Get out! Run!”

Haar grootste heldendaad werd ook haar einde: ze gebruikte haar eigen lichaam als schild om drie kinderen van de kogelregen te beschermen. Nadat terroristenleider Safarini uit het vliegtuig was, renden twee stewardessen terug aan boord om Neerja te helpen. De twee collega’s wisten haar van de “glijbaan” van de nooduitgang te helpen, maar de heldin stierf voor medische hulp haar kon bereiken.

Prijzen

Een postzegel met Neerja's gezicht, naast de  Ashok Chakra prijs

Een postzegel met Neerja’s gezicht, naast de Ashok Chakra onderscheiding

Neerja kreeg postuum een waaier aan prijzen toegekend, waaronder de militaire Ashok Chakra onderscheiding voor dapperheid. Daarmee is ze de jongste ooit die de onderscheiding kreeg. In 2004 verscheen haar gezicht op de Indische postzegels. Ook werd het Neerja Bhanot fonds opgericht, dat elk jaar twee prijzen uitreikt: één aan een dappere stewardess en één aan vrouwen die vechten tegen sociaal onrecht.

Hier een filmpje met Neerja’s kinderfoto’s en reclamespotjes.

Voor wie het emotioneel aankan zijn hier de laatste momenten van Neerja’s leven, volgens een (licht overgeacteerde) documentaire.

Advertenties

2 thoughts on “Heldin van de hijack

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s